Hamilton garante a vitória em Suzuka

Foi um dramático Grande Prêmio do Japão para a maior parte dos pilotos da F1, mas para o vencedor Lewis Hamilton, parecia ser uma tarde de domingo serena, enquanto ele alcançava sua quinta vitória no Japão e a quarta em Suzuka, viu seu rival na briga pelo título do campeonato Sebastian Vettel terminar em sexto.

Foi a 71ª vitória de carreira de Hamilton e a 50º na Mercedes, ele ampliou sua vantagem sobre Vettel para 67 pontos na briga pelo título, com o alemão terminando apenas na sexta posição, depois de uma corrida difícil que o levou a rodar logo após um toque com Max Verstappen da Red Bull.

Valtteri Bottas apoiou seu companheiro de equipe para garantir a dobradinha da Mercedes one-two, enquanto Verstappen sobreviveu ao contato com Vettel e outro confronto com a outra Ferrari de Kimi Raikkonen para completar o pódio, sua terceira aparição no pódio em Suzuka.

Uma recuperação fantástica de Daniel Ricciardo fez com que o australiano passasse da P15 para a quarta posição na final da corrida, à frente de Raikkonen e Vettel, enquanto Sergio Perez garantiu o P7 para a Force Índia.

Mas desde o início, esta foi uma corrida ditada por Lewis Hamilton…

Como a corrida se desenrolou

Foi na oitava volta do Grande Prêmio do Japão, o momento em que Sebastian Vettel perdeu o título de 2018? Após a sua qualificação desastrosa no sábado, que o levou ao nono no grid (mais tarde subiu para oitavo na sequência de uma penalidade para Esteban Ocon), Vettel foi um tigre fora da linha no início da corrida, passando pela Haas de Romain Grosjean e ambas as Toro Rossos e estava em quarto, com todas as chances de lutar até uma posição no pódio. Mas então ele veio atrás de Max Verstappen…

O holandês nunca desiste de um lugar com facilidade, e quando Vettel tentou escorregar por dentro da Red Bull na Spoon, os dois se tocaram, enviando Vettel para fora da pista. Ele então teve uma agonizante espera para voltar ao circuito enquanto os carros passavam por ele, caindo para o 19º lugar.

Já havia havido muito drama antes desse ponto. Verstappen havia recebido uma penalidade de cinco segundos na primeira volta, depois de ter avaliado mal sua freada na chicane. Quando ele voltou para a pista, Raikkonen tentou dar a volta pelo lado de fora de Verstappen, mas foi tocado pela Red Bull.

Havia mais ação acontecendo mais abaixo no campo também. Quando Fernando Alonso atacou a Williams de Lance Stroll indo para a chicane na primeira volta, ele se viu empurrado rudemente para fora da pista pelo canadense. O passeio foi marcado com uma penalidade de cinco segundos, enquanto Alonso foi considerado como tendo mantido o pé e ganhou uma vantagem ao cruzar o cascalho, e recebeu seus cinco segundos de vantagem.

Em outro lugar, como Charles Leclerc veio atrás de Kevin Magnussen passando por cima da linha de chegada, o piloto da Haas atravessou a pista no último minuto para defender sua linha. Leclerc não tinha para onde ir e, ao desviar-se para evitar uma colisão, o seu Sauber furou o pneu traseiro esquerdo de Magnussen, enquanto Leclerc mais tarde teve de lutar por uma nova asa dianteira. Isso deixou Magnussen, que escapou do pênalti apesar dos protestos de Leclerc, com quase uma volta inteira para completar enquanto seu pneu se destruía, os destroços resultantes, trouxe o safety car na quarta volta.

Hamilton, que havia feito uma brilhante escapada no início, conseguiu o recuo da volta sete perfeitamente, ficando com o segundo colocado Bottas antes de se ajustar ao ritmo do resto da tarde. Foi Vettel e Ricciardo que estavam tendo a parte do leão da ação, já que cada um lutou contra seus respectivos desastres. O ponto de escolha de Ricciardo foi para a chicane de Suzuka, o australiano tirou uma sequência de arremessos para subir até quinto na 14ª volta. Vettel, enquanto isso, estava claramente sem problemas com Verstappen no início da corrida, e em grande parte prendeu-se à sua estratégia, passando por Perez e Grosjean enquanto caminhava para o P6.

Daniel Ricciardo ficou em quarto depois do pit stop, quando o piloto da Red Bull se beneficiou de Raikkonen sendo detido no trânsito após o seu pit stop, e apesar de em um ponto parecer que o australiano iria atrás do terceiro colocado. Ainda assim, do P15 ao quarto representou uma ótima tarde para Ricciardo.

Verstappen ainda não havia terminado, já que ele caçou a Mercedes de Bottas nos momentos finais. Na volta 48 de 53, ele estava a apenas 0,9s de Bottas, depois que o finlandês se jogou no hairpin. Mas a mudança de posição final da corrida, em última análise, nunca chegou, com Bottas tendo apenas o suficiente na mão para manter seu rival à distância. O carro de Verstappen estava mostrando sinais de danos ao redor da área do piso após seus incidentes com Raikkonen e Vettel, então ele estava feliz o suficiente com seu terceiro lugar, e seu terceiro pódio direto de Suzuka.

Se não mencionamos muito o Hamilton, é porque a sua nona vitória do ano foi tranquila. Houve ocasionais lampejos de preocupação para o homem da Mercedes, enquanto ele se queixava de problemas de dirigibilidade em seu W09. Mas se os torcedores da Ferrari esperavam por grandes problemas para Hamilton, eles ficaram decepcionados, já que conseguiram vencer por quase 13 segundos em Bottas.

Em um dia que viu várias desistências no meio de campo, Nico Hulkenberg, da Renault, Magnussen, da Haas, e Charles Leclerc, da Sauber, todos falharam em ver a bandeira quadriculada. Sergio Perez deu um forte impulso para terminar em um premiado lugar P7 atrás da Mercedes. Os carros da Red Bull e da Ferrari, roubando o lugar de Romain Grosjean, da Haas, que lutou com pneus médios na última tentativa contra o mexicano.

A ameaça do meio-campo da Toro Rosso, depois que os pilotos da equipe conseguiram uma incrível sexta e sétima colocação, não se materializou no domingo. Pierre Gasly ocupou uma posição de pontos durante grande parte da corrida, mas terminou a corrida em 11º, duas posições à frente de Brendon Hartley, com Carlos Sainz tendo passado duas voltas para a última posição de pontos.

Então, depois de Suzuka, Hamilton tem agora 67 pontos de vantagem sobre Vettel na classificação dos pilotos, o que significa que se ele vencer o próximo Grande Prêmio, com uma diferença de apenas oito pontos para Vettel em Austin, ele será coroado o mais novo campeão do mundo pela quinta vez. E considerando que Hamilton venceu todas as corridas no Circuito das Américas desde 2014, as coisas não estão muito animadoras agora para Sebastian Vettel…

“Naturalmente estou muito, muito feliz. O fim de semana inteiro foi incrivelmente forte da equipe. Um ótimo one-two da Mercedes. Uma verdadeira demonstração da força real em profundidade que temos como equipe. Esta é a melhor pista do mundo. Eles não fazem mais pistas como essa, não sei por quê. Cada segundo da corrida foi muito divertido”. (Lewis Hamilton)

Fotos: Cortesia de Pirelli

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